Телецкое озеро расположено на северо-востоке Горного Алтая, на стыке с хребтом Западный Саян, в субмеридионально ориентированной котловине преимущественно ледниково-тектонического происхождения. Зеркало озера располагается на абсолютной высоте 436 м. Протяжённость 77,7 км, средняя ширина 2—3 км, максимальная ширина до 5 км.

Название Телецкое (Телесское, Тележское) озеро получило около 400 лет назад от русских первопроходцев, потому что на его берегах обитали тюркские племена телесы. Местные народы испокон века звали его Алтын-Коль, Золотое озеро. Монголы называют озеро Алтан-нуур, в китайской географии оно известно как Алтай или Артай.