Река, протекающая через Белгородскую и Ростовскую области России, Харьковскую, Донецкую и Луганскую области Украины, правый (наибольший) приток Дона. Седьмая по величине река Украины и важнейший источник пресной воды на востоке этой страны. Северский Донец — самая крупная река восточной Украины и наиболее крупный приток Дона. Общая протяжённость реки составляет 1053 км, площадь бассейна 98 900 км².


Название река получила из-за того, что текла из Северской земли (Северского княжества), в отличие от истоков Дона, о чём и пишет путешественник XVI века Александр Гваньини: «Есть также другой, малый Танаис, который берёт своё начало в Северском княжестве (поэтому он называется Донец Северский) и выше Азова впадает в большой Танаис»


Северский Донец берёт начало на Среднерусской возвышенности, около с. Подольхи в Прохоровском районе Белгородской области России. Координаты истока 51°00′ с. ш. 36°59′ в. д.HGЯO, высота истока около 200 м над уровнем моря. В бассейне Северского Донца свыше 3000 рек, из которых 425 имеют длину более 10 км и 11 рек — более 100 км. Свыше тысячи из них непосредственно впадают в Северский Донец. Питание Северского Донца преимущественно снеговое, поэтому расход воды в течение года неравномерен. Весеннее половодье занимает около 2 месяцев с февраля по апрель, в этот период вода поднимается на 3 — 8 м.


Ширина русла в основном колеблется от 30 до 70 м, иногда достигая 100—200 м, а в зоне водохранилищ — 4 км. Дно русла преимущественно песчаное, неровное, с колебанием глубины от 0,3 м на перекатах до 10 м на плёсах.

Река зимой замерзает с поверхностной толщиной льда от 20 до 50 см. Период замерзания обычно составляет два-три месяца с середины декабря по конец марта.

Северский Донец впадает в Дон в 218 км от его устья на высоте 5,5 м над уровнем моря. Таким образом, падение реки составляет 195 м, средний уклон 0,18 м/км. Скорость течения Северского Донца небольшая, на некоторых участках практически нулевая, от 0,15 м/c у Чугуева до 1,41 м/с у Лисичанска.


На большей части течения река имеет широкую долину: от 8—10 км в верховьях до 20—26 км в нижнем течении. Долина на большем протяжении асимметричная. Правый берег высокий (иногда встречаются меловые скалы), сильно расчленён оврагами, левый пологий, у него размещается пойма с многочисленными старицами, озёрами и болотами, самое крупное из которых — озеро Лиман. Русло реки отличается извилистостью, особенно до впадения реки Оскол. На реке (в верхнем и среднем течении) много перекатов, быстрин, небольших порожков, завалов.

В верхнем течении (до города Белгорода) перекрыт плотинами и состоит из нескольких небольших водохранилищ. Ниже, после впадения реки Волчья расположено Печенежское водохранилище, снабжающее водой город Харьков. Ниже Печенежского водохранилища в Донец впадают река Уды и крупнейший приток Северского Донца Оскол. Далее долина расширяется, в пойме много стариц. В среднем течении Северский Донец подпитывается водами реки Днепр через канал Днепр-Донбасс, а ниже ответвляется канал Северский донец-Донбасс, снабжающий водой Донецкий каменноугольный бассейн. В районе Донецка (Донецкая область) река пересекает Донецкий кряж и течёт в узкой долине с крутыми и скалистыми склонами. В нижнем течении на протяжении 230 км река шлюзована, отличается слабым течением и преимущественной шириной 100—200 м. Близ устья река разбивается на 3 рукава.


Как и многие другие реки, Северский Донец играл важнейшую роль в жизни древнего человека. Река не только служила источником воды и пропитания, но позднее средством передвижения, защитным рубежом и торговым путём. Кроме этого, до возникновения картографии реки служили естественными рубежами расселения племён и народов. Люди селились на территории бассейна Северского Донца с давних времён